ARCHITECTURE / DESIGNDECORATIONINTERIORISMO

FLORENCE KNOLL

Florence Knoll es una de las grandes responsables de la estética de lo que se conoce como ‘Mid-century modern’. Gracias a su talento como diseñadora contribuyó a crear una estética inconfundible, inmortalizada en el imaginario popular por series como ‘Mad Men’; y a través de su genio como empresaria, innovadora, y creadora de tendencias, revolucionó el mercado de producción de muebles, instalándolo en la versión holística que conocemos hoy. Y todo lo hizo siendo una mujer en un mundo regido por hombres. Florence Knoll -nombre de soltera Florence Marguerite Schust- nació el 24 de mayo de 1917 en Saginaw, Michigan.

Florence Knoll is one of the big names responsible for the aesthetic known as ‘Mid-century modern’. Thanks to Knoll’s talent as a designer, she contributed to creating an unmistakable aesthetic which was immortalised in the popular imagery in series like ‘Mad Men’; and through her ingeniousness as an entrepreneur, innovator and trend-setter, she revolutionised the furniture manufacturing market, by installing it into the holistic version we know nowadays.   And she did all this being a woman in a world that was run by men. Florence Knoll, whose maiden name was Florence Marguerite Schust, was born on 24th May 1917 in Saginaw, Michigan. 

 

Con 12 años se quedó huérfana, y su tutor la enroló en la Kingswood School, un internado que formaba parte de la Cranbrook Educational Community, el legendario complejo educativo y artístico, y museo, del que era presidente y profesor el internacionalmente reconocido diseñador Eliel Saarinen. El interés que la precoz Florence mostraba en la arquitectura del edificio del campus llamó pronto la atención de Saarinen; y él y su mujer, la escultora y diseñadora textil Loja Gesellius, la acogieron, convirtiéndola prácticamente en un miembro más de su familia. Consiguieron que su tutor le diera permiso para pasar las vacaciones de verano con ellos en Finlandia, y ahí forjó una fuerte y duradera amistad con Eero, el hijo menor de la pareja, quien a pesar de tener siete años más que Florence asumió su papel de hermano mayor y tutor, satisfaciendo su deseo de conocimiento sobre arquitectura con largas lecciones. A los 14 años Florence diseñó su primer proyecto de una casa, dando claras muestras de su precoz talento para la arquitectura, por lo que ingresó en la Cranbrook Academyof Art para formarse como arquitecto. Ahí tuvo de profesor a Eliel Saarinen, y de compañeros de clase y amigos a Charles y Ray Eames, Harry Bertoia, y Eero Saarinen.

Orphaned at 12 years old, her tutor enrolled her at Kingswood School, a boarding School part of the Cranbrook Educational Community, the legendary educational and artistic complex and museum at which the famous designer Eliel Saarinen was a teacher and the president. The interest that the precocious Florence showed in the architecture of the campus building soon caught Saarinen’s attention, and he and his wife, the sculpturer and textile designer, Loja Gesellius, took her under their wing, and practically turned her into another member of their family. They managed to get her tutor’s permission to spend the summer holidays with them in Finland, and there she forged a strong and long-lasting friendship with Eero, the couple’s youngest son who took on the big brother and tutor role, despite being seven years older than Florence, and satisfied her thirst for architectural knowledge by teaching her some long lessons. At 14 years old, Florence designed her first project for a house, showing clear examples of her gifted talent for architecture, which led her to enter the Cranbrook Academy of Art to train as an architect. Her teacher at the academy was Eliel Saarinen, and her classmates and friends were Charles and Ray Eames, Harry Bertoia and Eero Saarinen.

 

En 1935 continuó su formación estudiando planeamiento urbanístico en la escuela de arquitectura de la Universidad de Columbia, en 1936 y 1937 estudia e investiga sobre la fabricación de muebles junto a Eero Saarinen y Charles Eames, y en 1938 viaja a Londres para enrolarse en la London’s Architectural Association, donde recibe la influencia del Estilo Internacional de Le Corbusier. Sin embargo el ambiente bélico en Europa le hace volver a Estados Unidos en 1939. En 1940 se instala en Boston para trabajar junto a Walter Gropius, fundador del movimiento Bauhaus, y Marcel Breuer, uno de sus máximos ponentes. Esta experiencia le llevó a ingresar en el Illinois Institute of Technology (Armour Institute) de Chicago, donde tuvo de mentor a Mies van der Rohe. Tras concluir sus estudios en la IIT se traslada a Nueva York, donde conoce a Hans Knoll, un inmigrante alemán que en 1941 había fundado Hans Knoll Furniture Company. Convencida de que la empresa tenía un potencial enorme, Florence logró persuadir a Hans de que con su ayuda podía aumentar el volumen de negocio expandiéndose al diseño de interiores y la arquitectura. En 1943 comenzó a trabajar para Knoll, y al poco tiempo se enamoraron, casándose en 1946. El rol de Florence en la compañía fue fundamental, no solo para el crecimiento y éxito de ésta, sino para el desarrollo de la industria del diseño mobiliario y del interiorismo en general.

In 1935, she continued her training by studying urban planning in the school of architecture at the University of Columbia; in 1936 and 1937, she studied and researched furniture-making together with Eero Saarinen and Charles Eames, and then travelled to London in 1938, to enrol in London’s Architectural Association, where she was influenced by Le Corbusier’s international style. In 1939, however, she decided to return to the U.S. due to the Second World War spreading in Europe. A year later, Florencesettled in Boston so she could work together with the founder of the Bauhaus movement, Walter Gropius, and one of his best speakers, Marcel Breuer. This experience led her to enter the Illinois Institute of Technology (Armour Institute) of Chicago, where she had Mies van der Rohe as her mentor. Having completed her studies at the ITT, she moved to New York where she met Hans Knoll, a German immigrant who established the Hans Knoll Furniture Company in 1941. Convinced that the company had huge potential, Florence managed to persuade Hans that she could increase the volume of business with her help, and expand into interior design and architecture. She started to work for Knoll in 1943, they fell in love soon after, and were married in 1946. She played an essential role in the company, and not only in the growth and the success of the business, but the development of the furniture design industry, and interior design in general. 

 

Dentro de la compañía Florence cumplió múltiples papeles: primero como diseñadora, creando más de 100 diseños que comprendían la mitad del catálogo, muchos de los cuales se siguen vendiendo a día de hoy, convertidos en clásicos atemporales del diseño. Además en 1945 fundó la Knoll Planning Unit, el estudio de diseño de interiores propio de la compañía; y en 1947 la división textil de la empresa, ejerciendo la dirección de ambos. Junto a estas actividades también dirigía el departamento de desarrollo de diseño de mobiliario. En 1955, tras el fallecimiento de su marido en un accidente de tránsito, asume el rol de presidenta de la compañía, manteniendo el puesto hasta su retiro en 1965. Como diseñadora, Florence Knoll tenía una visión y estilo muy influenciados por la pureza minimalista y funcional de la escuela Bauhaus, que tuvo como consecuencia una búsqueda de líneas limpias y diseños inteligentes y racionales. A partir de estas directrices creó una gran cantidad de piezas clásicas, a las que el tiempo solo ha confirmado su vigencia y valor. Sin embargo su mayor aporte vino de su visión de cómo tenía que funcionar su empresa; planteó un enfoque de ‘diseño total’ que integrara la arquitectura, el diseño de interiores, y el diseño de mobiliario.

She also fulfilled multiple roles in the company: first as a designer, creating more than 100 designs which made up half of the catalogue, and many of which are still selling nowadays, having become timeless classics in design. She also established the Knoll Planning Unit in 1945, and directed the company’s own interior design studio, and textile division since 1947. Besides these activities, Florence also directed the department for the development of furniture design. In 1955, following the death of her husband in a car accident, she took on the role of the company’s president and kept this position until she retired in 1965. As a designer, Florence Knoll had a vision and a style that was highly influenced by a minimalist and functional pureness from the Bauhaus school, which resulted in a search for clean lines, in addition to intelligent and rational designs. From these directives, she created a large quantity of classic pieces of which their validity and value have only been confirmed over time, but her largest contribution came from her vision of how she had to make her company function when she considered taking a “total design” approach, by integrating architecture, interior, and furniture design.

 

Donde mejor pudo expresar esta visión fue mediante la Knoll Planning Unit, a través de la que diseñó las oficinas corporativas de firmas tan prestigiosas como IBM, GM, CBS, o Seagram’s, entre otras. Además su idea de un diseño holístico le llevó a abogar por la incorporación de arquitectos, artistas, o diseñadores gráficos en el diseño de muebles, y aprovechando su amplio y egregio círculo de amistades, consiguió licencias para comercializar muebles de figuras como Eero Saarinen, Franco Albini, Jens Risom, Harry Bertoia, Isamu Noguchi, o Mies Van De Rohe y Marcel Breuer, quienes licenciaron la silla Barcelona y la silla Wassily a Knoll, respectivamente. Este año Florence Knoll cumplió 100 años, y aunque parezcan muchos, viendo la lista de logros que acumula se antojan pocos; no se termina de entender como una sola vida, por larga que sea, puede ser suficiente para alcanzar a tanto. Una obra que no ha recibido todo el reconocimiento que merece, una injusticia que esperamos que a raíz de este centenario comience a corregirse.

She best expressed this vision through the Knoll Planning Unit, which she used to design corporate offices for such prestigious companies like IBM, GM, CBS and Seagram’s, among others. Her idea of a holistic design also led her to advocate for the incorporation of architects, artists or graphic designers in furniture design, and by making the most of her wide and illustrious circle of friends, she obtained licences to sell furniture from leading people such as Eero Saarinen, Franco Albini, Jens Risom, Harry Bertoia, Isamu Noguchi or Mies Van De Rohe and Marcel Breuer who licensed the ‘Barcelona’ and ‘Wassily’ chairs to Knoll respectively. This year,Florence Knoll celebrated her 100th birthday, and although it seems like a lot of years considering the achievements she has accumulated, they only seem like a few. It is difficult to understand how just one lifetime, however long it may be, can be suffice to achieve all her accomplishments, and although her work didn’t receive all the recognition it deserves, we hope the tables turn on this injustice as a result of hercentenary.  

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